El periodista Lloyd Bradley nos invita a recorrer parte de la historia del reggae por medio de su libro Bass Culture When Reggae Was King (cuando el regggae era el rey) y traducido al español como «La historia del reggae».

Se trata de un relato centrado en la paradoja  de cómo un sonido creado en los ghettos de Jamaica, lejos de las grandes multinacionales se transformó hoy en uno de los estilos más escuchados y dueño de uno de los iconos mundiales de la música, Bob Marley.

El libro arranca con la historia político – social de Jamaica, adentrandosé en los ghettos de la isla caribeña. A partir de allí, comienza un relato interesante como sorprendente, donde la politización extrema y la violencia cultural son cuenta corriente. Bass Culture realza la imagen del reggae, el rastafarismo y la espiritualidad.

A lo largo de las 432 paginas que componen el libro Bradley trata de hacernos entender cómo fue que evolución del reggae, y cual fue su impacto económico industrial como social y cultural. Para eso el autor empieza relatando la importancia de los Sound Systems en los años 50, para luego dar paso al  Ska, Rocksteady y el toasting. En este aspecto tiene en cuenta la importancia del Bob Marley sin caer en la historia del mito (Bradley a decidido dedicarle unas pocas paginas a la figura de Marley) para dar paso al nacimiento del Dancehall y Gangsta cuando el reggae parecia agotarse.

El libro tambien cuenta con la presencia de grandes referentes de la historia del reggae como Prince Buster, Bunny Leem Jimmy Clif y el imperdible Lee Scratch Perry.

Otra Canción: Felicitaciones por Bass Culture, es un gran libro donde no solo cuenta la historia del reggae. Pero su propia percepción de lo generado y el entorno del que era Sound System. ¿Cómo fue ese momento en el que eras un Sound System?
Lloyd Bradley: Mi Sound System era muy pequeño (solo fiestas en casa y lugares pequeños), pero fue suficiente para meterme en toda la escena de buscar melodías que otras personas podrían no tener en forma de canciones de álbumes o singles desconocidos o revivir discos antiguos. Me hizo apreciar todo el negocio del reggae y cómo funcionaba, incluso si estaba muy al tanto de las firmas.

O.T: Da la sensación de que en ese momento un disco tenía que hacerlo o si pasar por las manos de un Sound System para tener éxito. ¿Es así?
L.B: Sí, y mucho. Cuando el reggae no se podía escuchar en la radio, los Sound System eran el único lugar donde la audiencia podía encontrar material nuevo. Todo el negocio del reggae giraba en torno a los ellos, ya que los productores de discos operaban con los Sound System y ganaban dinero con los bailes y, al mismo tiempo, promovían sus discos a los posibles compradores

O.C: Jamaica tiene una gran historia de éxito musical que, visto desde afuera, también forjó una identidad como el reggae. ¿Qué piensas?
L.B: Creo que fue al revés: la identidad cultural jamaicana forjó el reggae, desde los días de ska de Prince Buster y Coxsone. La música que estaban haciendo era una expresión deliberada de «Jamaicanness»: incorporación de Rastafari, kumina y mento, en lugar del R&B estadounidense importado. Desde entonces, el desarrollo de la música Jamaicana siempre ha venido de la gente como expresión de su identidad en evolución: los Sound System son muy importantes, ya que están tan cerca de la gente sin las maquinaciones de grandes sellos discográficos u organizaciones de medios. Sin embargo, una vez que sea recogido como un estilo popular por las fuerzas del comercio, se comercializará como una definición de la ideología cultural de Jamaica porque es mucho más fácil de empaquetar y vender.

O.C: Algunos argumentan que el reggae fue, en parte, una manera de reafirmar la negritud en Jamaica. En cierto modo, fue su canto de protesta contra la opresión y el colonialismo. Mientras que hoy se hizo más comercial. ¿Te parece esta una lectura correcta?
L.B: Sí. Era una expresión de la gente, aunque se trataba de amor y pasar un buen rato mucho más que de luchar contra la opresión. Pero fue un buen momento jamaicano autodefinido. Al igual que con cualquier otra cosa, el hecho de que alguien sea popular es cómo venderlo a las masas y se comercializará. Le sucedió al blues, al punk, al funk …

O.C: En el libro habla sobre la entrada del capitalismo al reggae, donde los grupos se dedicaron a registrar todo el tiempo sin recibir regalías. ¿En qué momento cambia esa forma de trabajo?
L.B: Cambió cuando el reggae comenzó a ser internacional (en la década de 1970) y los artistas aprendieron mucho más sobre cómo funcionaba la industria y tomaron el control de su propio negocio sin ceder sus derechos a los productores o las compañías discográficas british / estadounidenses por muy poco o ningún dinero, como había hecho antes. Después hubo una revisión de las leyes de derechos de autor jamaicanas.

O.C: Según he podido leer, el dub nació como una forma de precarización donde en lugar de grabar un nuevo tema, el mismo tema se grabó instrumentalmente. Una situación que después Lee Perry transformó en género musical. 
L.B: ¡No estoy seguro de que Lee Perry estuviera en la raíz de esto! El Dub surgió por accidente después de que las voces se hubieran dejado sintonizadas con una melodía de Duke Reid, pero aún así las tocaba en su Sound System y al público le encantó. Esto inadvertidamente lo llevó a convertirse en un estilo en sí mismo con la adición de toques de deejay o efectos sonoros para crear música nueva a partir de la antigüedad, y le dio a los Sound System sus propias versiones. La falta de leyes de derechos de autor aplicadas a la música en la década de 1970 en Jamaica hizo esto legalmente posible, y en Jamaica existe la tradición de reciclar todo.

O.C: Si bien el libro no se enfoca en Bob Marley, sí enfatiza en que aunque a Jamaica le encantó Marley, los LP de Island Records no se conectaron con los ciudadanos de ese país. ¿Por qué crees que sucedió?
L.B: Simplemente porque no se grabaron para los Sound System, se grabaron para el mundo occidental. Algunas de las canciones llegaron a los Sound System como singles especialmente mezclados, pero los álbumes fueron para una audiencia de rock. Una vez más, esto subraya la importancia de los Sound System.

O.C: Entre los años 70 y 80 podríamos decir que el reggae se internacionaliza creando un estilo más pop para Occidente. Pero sin mucha evolución en el sonido, algo que aparentemente es contrario a la búsqueda del Sound System que siempre va en dirección de la novedad. ¿Cuál es tu visión como periodista y Sound System?
L.B: Eso es exactamente correcto. Los Sound System prosperaron con nuevos sonidos para hacer que la gente volviera a ese sistema, a la industria del rock no le gustó y todavía lo le gusta el cambio de esa velocidad y escala. En la década de 1980, había dos industrias de reggae paralelas: el Sound System jamaicano centrado en una y el de la música internacional. El primero evolucionó a través de dancehall, ditital y raggamuffin en la misma década en que este último todavía vendía el álbum de raíces a los fanáticos del rock.

O.C: ¿En qué momento se empezó hablar sobre canciones  slackness (con contenido sexual), donde algunos también celebraron la cultura de las armas hasta que hubo una fuerte presencia de homofobia?
L.B: Detuve a Bass Culture antes de que ocurriera ese cambio, porque sentí que las cosas habían cambiado después de MTV y se había convertido en una historia muy diferente. Es por eso que el subtítulo del libro es «When Reggae Was King» (Cuando el reggae era el rey) y no «The Story Of Reggae»

O.C: El libro no cubre mucho la parte de Dancehall o Ragga, cuando se hacen visibles en los vídeos de mujeres bailando de una manera sexual. ¿Por qué el reggae se convirtió en eso?
L.B: El reggae fue así como una reacción a la austeridad y seriedad del reggae y al hecho de que no cambió nada para la gente común en Jamaica

O.C: Algunos insisten en que después de ese momento comienza la aparición de la estética Gangsta Rao y Bling. ¿Es así?
L.B: No estoy seguro de que los dos estén relacionados, aunque ocurrieron aproximadamente al mismo tiempo. ¡Y la estética de bling ha sido parte de la música popular para siempre! Los trajes de Zoot … El Cadillac rosa de Elvis … los vestidos de gala del Supremo … el brillo y el glamour de la discoteca …

O.C: El reggae llega a Gran Bretaña y los Skinehads lo toman como propio. ¿Por qué sucedió eso?
L.B: Los niños blancos de clase trabajadora han escuchado durante mucho tiempo la música negra, en gran parte porque son las clases trabajadoras blancas las que viven, trabajan y socializan con personas negras. Sucedió con calypso en la década de 1950, Motown en la década de 1960 y el hip hop en la década de 1980, por lo que no fue extraño. Con los skinheads, se hizo una mezcla de remixes para ese mercado: Lee Perry y Bunny Lee hicieron mucho porque pasaron mucho tiempo en Londres, y una buena parte se hizo en ese país. Luego hubo reggae con cuerdas hecho para el mercado pop del Reino Unido, grabado en Jamaica con las cuerdas agregadas en Londres. Y luego estaba el reggae jamaicano que escucharías en los bailes de blues que era mucho más sencillo.

O.C: Algunos relacionan el reggae con el rastafarianismo y la marihuana. Algo que creo que está mal porque personalmente lo entiendo como parte de un grito de independencia en la lucha contra la opresión de los jamaiquinos. ¿Cómo y por qué se creó esta idea de reggae y mariahuana?
L.B: Hay una gran cantidad de ganja fumada en Jamaica, por lo que nunca está tan lejos del negocio de la música, pero el negocio internacional de grabación se centró en el misticismo y la maleza para venderlo a ex hippítas y universitarios en los EE. UU., Un enfoque que se tradujo rápidamente a La audiencia de rock de compra de discos en general. Ahora es tan aceptado como «hecho» que es todo lo que algunas personas asocian con el reggae.

O.C: Del libro participan Prince Buster, Horace Andy, Jimmy Cliff y Lee Scratch Perry. ¿Cómo fue la reunión con ellos?
L.B: Todo el mundo con el que hablé para el libro fue genial. Dieron su tiempo a alguien que nunca habían conocido y fueron tan útiles como esperaba. Especialmente el Prínce Buster y su esposa Mola, fueron muy hospitalarios para mí, y mi esposa y Buster se ofrecieron muy generosamente a escribir la introducción. Me complació mucho el resultado del libro.

C: Por último. ¿Cómo ves la escena actual del reggae, tanto en lo musical como en todo lo que lo rodea? Creo que se ha creado una gran industria que va más allá del género musical.
L.B: Tienes razón sobre la creación de una gran industria. Creo que el pasado del reggae y su catálogo anterior deben ser preservados y recortados de manera adecuada y amorosa. Creo que el gobierno debería involucrarse para brindar mayor apoyo a la industria legal más importante de Jamaica. La gente que hace música hoy es mucho más inteligente en lo que respecta al aspecto comercial de las cosas y mantendrá un control mucho mayor sobre lo que hacen con su creatividad en el futuro.